Майкл Смит построил порт для импорта газа в США. Как эта дорогая ошибка сделала предпринимателя миллиардером /Фото Getty Images
Категория
Богатейшие
Дата

Майкл Смит построил порт для импорта газа в США. Как эта дорогая ошибка сделала предпринимателя миллиардером

Майкл Смит, основатель Freeport LNG. Фото Getty Images

В начале 2000-х Майкл Смит вообразил, что в США скоро будет дефицит энергоносителей, и построил морской терминал для импорта сжиженного природного газа. Эта дорогостоящая ошибка дала жизнь одному из крупнейших в мире проектов экспорта сланцевого газа и сделала Смита миллиардером

Остров Квинтана – 15-километровая полоска земли неподалеку от техасского Фрипорта. От суши Квинтану отделяет устье реки Бразос, впадающей в Мексиканский залив. 200 лет назад мексиканцы построили там форпост, который превратился в оживленный морской порт. Первые техасские фермеры оправляли из Квинтаны хлопок в Европу. Во время гражданской войны флот северян обстреливал окопавшихся на острове конфедератов. В 1900-м над регионом прокатился Галвестонский ураган, который стер с лица земли дома и унес жизни 11 000 человек. 

Когда в 2002-м Майкл Смит приехал на Квинтану, остров пребывал в запустении. Несколько десятков обветшалых домов, государственный заказник перелетных птиц, пляж и заброшенные резервуары на насыпи из грунта, вычерпанного из судоходных каналов. «Остров утопал в грязи», – рассказывает Смит. 

Бизнесмен вписал в историю острова новую страницу. Потратив $14 млрд, он владеет компанией Freeport LNG, которая экспортирует 56 млн кубометров сжиженного природного газа в день. Это в основном сланцевый газ, добытый путем гидроразрыва пласта. По рыночным ценам этот суточный экспорт стоит около $14 млн, из которых Freeport ежедневно достается $5 млн в качестве платы за переработку. «Мы берем чистый природный газ, сжижаем его и экспортируем в энергодефицитные страны как альтернативу чадящему углю», – говорит он.

С момента запуска СПГ-терминала в сентябре 2019-го Freeport LNG отгрузила в Японию, Южную Корею и Хорватию 200 партий газа. Каждая может удовлетворить годовую потребность десятков тысяч людей. В этом году Freeport экспортирует около 15 млн т газа и получит выручку $2,5 млрд. Смит владеет 63% Freeport, что делает его миллиардером. 

Метан, основной компонент природного газа, сжижают, охлаждая его до -160 ℃. Затем сжиженный газ перекачивают в танкеры и отправляют покупателям по всему миру. Чтобы бизнес стал эффективным, Freeport LNG построила один из самых мощных в мире комплексов по производству СПГ. В рыхлый грунт Квинтаны пришлось забить 36 000 свай и залить 496 000 т бетона. На этом фундаменте возвели конструкции из стали, которой хватило бы для шести Эйфелевых башен. Затем проложили 300 км трубопроводов. Удивительно, но все это построил не транснациональный энергетический гигант, а упрямец из Бронкса Майкл Смит.

Миллиардер признает, что вначале сделал большую ошибку. В 2002-м, когда строительство на Квинтане только начиналось, Смит хотел не экспортировать СПГ, а наоборот – ввозить его. В то время он считал, что США скоро столкнутся с дефицитом газа. Для строительства импортного терминала он привлек $800 млн. В 2008-м, еще до завершения работ, проект утратил смысл.

То, что Смит первым пошел по ложному пути, сыграло ему на руку: он быстро решил сменить курс с импорта СПГ на экспорт. Для этого нужно было привлечь $14 млрд, получить все нужные разрешения и реализовать один из самых крупных в мире строительных проектов. «Наши капитальные затраты выросли вдвое. Но вначале мы не знали, что так будет», – вспоминает Смит. 10 лет спустя благодаря сланцевой революции Соединенные Штаты ежедневно экспортируют 280 млн кубометров газа – десятую часть внутренней добычи. 

В свои 66, несмотря на несколько операций по замене суставов, рослый Смит катается на лыжах и занимается дайвингом. У миллиардера травма носа, и он разговаривает с характерным акцентом уроженца Бронкса. Его отец перерабатывал мусор в топливные брикеты. Смит учился на медика в Университете штата Колорадо, но на последнем курсе «понял, что выбрал профессию врача из ложных побуждений». «Я не знал, чем хочу заниматься», – признает бизнесмен. Юноша бросил учебу и уехал в Вейл кататься на горных лыжах. 

В 1978-м Смит получил лицензию агента по недвижимости и продавал участки под коммерческие проекты в Форт-Коллинзе. Он приобрел важные навыки работы с контрактами, строительными планами и разрешениями, которые позже помогли ему стать успешным. В конце 1970-х годов цены на нефть подскочили и Смит арендовал несколько участков под бурение рядом с площадками, на которых крупные операторы уже построили буровые установки. «Занявшись бурением, я дневал и ночевал на скважинах вместе с рабочими, которые не отличались изысканностью манер, – рассказывает Смит. – Выяснилось, что у меня есть понимание технических основ этого бизнеса». Смит решил не нанимать инженеров и все расчеты выполнял сам на простеньком калькуляторе Hewlett-Packard. 

«Я всегда был оптимистом, – продолжает он. – Но боялся, что мне не хватит знаний в таких вещах, как, например, волатильность цен». Когда в конце 1980-х цены на нефть обвалились, Смит дешево выкупил долю у своего партнера. Чтобы экономить, он оплачивал услуги сервисных компаний вроде Halliburton и Maverick Tube долевым участием в добыче на новых скважинах. В 1992-м его компания Basin Exploration вышла на биржу. Находить богатые нефтью участки становилось все сложнее, поэтому он провел реорганизацию, продал скважины в Скалистых горах и сократил штат. Basin переехала в Хьюстон и начала бурение газовых скважин в районе Мексиканского залива. Результаты разочаровали, и Смит решил, что запасы природного газа в США иссякают. В 2000-м он продал Basin компании Stone Energy за $410 млн, заработав на сделке $60 млн. 

Смит разбогател, но в свои 45 оказался не готов с головой окунуться в праздную жизнь на горнолыжных курортах. В 2001-м он познакомился с бывшим инвестбанкиром и ресторатором Шарифом Суки, который владел небольшой газовой компанией Cheniere Energy. Оба верили, что вскоре США начнут импортировать природный газ. Суки искал на побережье Мексиканского залива места под СПГ-терминалы и положил глаз на три участка, в том числе Фрипорт. Смит мог бы попытать счастья вместе с Суки, но захотел сыграть собственную партию. Он купил 60% площадки во Фрипорте за $14 млн.

Первая отгрузка газа в рамках проекта Freeport LNG Project в Кавагоэ, Япония. /Фото Getty Images

Первая отгрузка газа в рамках проекта Freeport LNG Project в Кавагоэ, Япония. Фото Getty Images

Смиту пригодились навыки, полученные в торговле недвижимостью и энергетике. Он окупил начальные вложения, убедив Dow Chemical и ConocoPhillips внести депозиты и подписать контракты на услуги регазификации СПГ во Фрипорте. Один из главных арендаторов, ConocoPhillips, вложил в строительство импортного терминала более полумиллиарда долларов и возвел несколько гигантских резервуаров, в каждом из которых уместился бы трансконтинентальный авиалайнер. «Знай я заранее, во сколько нам это обойдется, принял бы предложение Шарифа, а затем закрыл бы проект и пошел своей дорогой», – признается Смит.

К 2008-му стало ясно, что из-за бума сланцевого газа импортный терминал – мертворожденный проект. Но благодаря контрактам на 20 лет Freeport LNG зарабатывала по $25 млн в год на том, что фактически ничего не делала. «Комплекс мы построили, но никогда его не использовали», – поясняет Смит. 

Тогда Смит додумался изменить назначение терминала – с импортного на экспортный. Благодаря технологиям гидроразрыва пласта добыча газа в США выросла за 20 лет на 74%, до 934 млрд кубометров в год. «Парни быстро осознали, что простаивающие мощности только и ждут, чтобы их перепрофилировали», – говорит аналитик консалтинговой компании Poten & Partners Джейсон Фир. Смит снова привлек инвесторов и продал 20-летние контракты на услуги по сжижению газа BP и японским Osaka Gas и Jera. Он также продал доли в технологических установках. Половину первого комплекса сжижения газа купили две японские компании за $1,25 млрд. Австралийский фонд прямых инвестиций IFM Investors выкупил 56% второго комплекса за $1,3 млрд. В 2014-м гигант прямых инвестиций GIP приобрел 25% компании за $850 млн. Получив солидную поддержку, Смит взял огромные кредиты. 

Freeport LNG уладила большинство споров за участки с местными жителями, выкупив около 60 домов под снос. Самой большой проблемой стал ураган «Харви»: в 2017-м на остров обрушились мощные ливни, которые уничтожили оборудование. В 2019-м терминал ввели в эксплуатацию. «Он построил его. Он смог. Смит провел огромную работу и добился феноменального успеха. Никаких строительных рисков больше нет. Его бизнес-модель – самая безопасная. И сегодня ее никто не сможет повторить», – говорит друг и конкурент Смита Шариф Суки который в 2015-м ушел из Cheniere и основал компанию Tellurian Energy по производству СПГ.

Долговая нагрузка Freeport LNG достигает $13 млрд, но это подъемная сумма. У компании гарантированные покупатели на 20 лет вперед, и они будут платить Смиту по $2,5 млрд ежегодно. Этого достаточно для погашения долга, эксплуатации комплексов и выплат дивидендов Смиту с партнерами.

В начале 2000-х Майкл Смит вообразил, что в США скоро будет дефицит энергоносителей, и построил морской терминал для импорта сжиженного природного газа. Фото MATTHEW MAHON FOR FORBES

В начале 2000-х Майкл Смит вообразил, что в США скоро будет дефицит энергоносителей, и построил морской терминал для импорта сжиженного природного газа. Фото MATTHEW MAHON FOR FORBES

Без проблем не обошлось. Не успела Freeport LNG запустить все три производственные линии, как эпидемия COVID-19 уронила спрос на природный газ. Клиенты стали отказываться от партий СПГ, цены на него прошлым летом рухнули до $3,40 за млн BTU. В январе этого года цена в Азии взлетела до рекордных $18,50 за млн BTU, а затем упала до $7. Такая волатильность может ускорить заключение сделок. «Это повод подписывать 20-летние контракты на поставку. Японские энергетики хотят быть уверены, что не останутся без газа, – полагает аналитик консалтинговой компании Wood Mackenzie Алекс Мантон. – А Freeport должна быть уверена в том, что не останется без покупателя».

Смит уже получил разрешения на строительство четвертого комплекса. Freeport LNG планирует предлагать его как еще более экологичное топливо, чем обычный СПГ. Звучит как реклама, но покупателям нравится. Freeport LNG закупает электроэнергию у техасских ветроэнергетических компаний. А значит, на сжижение пойдет электричество, произведенное с помощью чистых технологий, а не ископаемого топлива.

Газ экологичнее, чем уголь. По оценке Министерства энергетики США, половина сокращения атмосферных выбросов в стране обусловлена использованием сланцевого газа вместо угля. Угольных электростанций еще много, поэтому «переход на возобновляемые источники энергии займет много времени, как быстро бы мы ни двигались, – говорит Смит. – Природный газ по-прежнему будет играть большую роль». Он уверен, что к 2030-му рынок СПГ вырастет на 50% и танкеры будут заходить на Квинтану еще многие десятилетия.

Материалы по теме
Предыдущий слайд
Следующий слайд
Новый Forbes уже в продаже

Новый Forbes уже в продаже

Рейтинг зарплат | 15 самых комфортных банков