Сэм Бэнкман-Фрид , основатель криптобиржи FTX /Forbes
Категория
Инновации
Дата

Что пошло не так в бизнесе FTX и почему никто не замечал проблем самого известного криптовалютного проекта последних лет

Сэм Бэнкман-Фрид , основатель криптобиржи FTX Фото Forbes

Сэм Бэнкман-Фрид буквально очаровал инвесторов, журналистов и госчиновников. Они не заметили, что за имиджем криптовалютного эксперта и филантропа скрывается человек, склонный к риску и построению сомнительных схем.

Forbes запустил YouTube-проект «Країна героїв». Смотрите новый эпизод о том, как Киевстар и Vodafone пострадали от войны

Сейчас, когда аналитики пытаются докопаться до причин краха криптоимперии Сэма Бэнкмана-Фрида, все начинают понимать, что тревожные звонки звучали отовсюду. И их никто не слышал.

История успеха Сэма Бэнкмана-Фрида была практически идеальной. Всего за три года FTX выросла с нуля в компанию стоимостью $32 млрд. И теперь снова превратилась в ноль.

Инвесторы, политики, регуляторы и, конечно, журналисты – все они проворонили предпосылки к этому превращению. В Бэнкмане-Фриде с его кипучей энергией, безудержным оптимизмом и полной открытостью, все видели проводника в безумный и непонятный мир криптовалют. Он мог объяснить самые сложные вещи. Этот имидж предполагал, что Бэнкману-Фриду необходимо верить на все 100%. 

Но он часто сам давал поводы сомневаться в своей компетентности. В беседе с одним из основателей Carlyle Group и телеведущим Bloomberg Дэвидом Рубенштейном Бэнкман-Фрид объяснил, зачем он создал FTX. И эти его пояснения явно предвещали гибель биржи.

Сделано для себя

FTX, по словам самого бизнесмена, родилась из разочарования другими биржами, которое он испытывал своей в трейдинговой фирме Alameda Research.

Alameda приносила много денег, но могла зарабатывать еще больше. Венчурные капиталисты не стояли в очереди, чтобы инвестировать в компанию, которая насчитывала чуть больше 20 трейдеров. Их даже не прельщало то, что Alameda якобы давала отдачу от инвестиций 100% в год. По словам Бэнкмана-Фрида, Alameda накапливала капитал, «объединяя кредитные линии».

В результате этого – как в то время казалось – гениального хода FTX смогла решить свои проблемы простым и элегантным способом. Построив собственную биржу, Бэнкман-Фрид получил платформу, адаптированную к трейдерским потребностям Alameda, и создал все условия для привлечения венчурного капитала. FTX работала под девизом «создано трейдерами для трейдеров».

Собственной биржей «молодой гений» сразил венчурных инвесторов наповал. Нужны доказательства? Посмотрите на престижную венчурную фирму Sequoia Capital – одного из крупнейших инвесторов Бэнкман-Фрида. 

В сентябре Sequoia Capital опубликовала у себя на сайте статью, напоминавшую жизнеописания святого: с цитатами партнеров, описывающих то, какие добродетели они увидели в Бэнкмане-Фриде. Статья называлась «У Сэма Бэнкмана-Фрида комплекс спасителя. И, возможно, у вас тоже». «Стыдно признать, но мы никогда не пытались связаться с Сэмом, потому что думали, что мы ему не нужны, – каялась в этой статье партнер Sequoia Мишель Бейлхе. – Я думала, что они просто майнят крипту и совершенно не нуждаются в инвесторах». Недавно Sequoia удалила статью со своего сайта.

Только позже Sequoia узнала, что на протяжении всей своей питч-сессии для инвесторов Бэнкман-Фрид одновременно играл в видеоигры. И это был не единственный случай: в своей статье о Бэнкмане-Фриде Bloomberg утверждает, что во время выступления в Экономическом клубе Нью-Йорка тот играл в League of Legends.

За красивыми словами Бэнкмана-Фрида о приложении для торговли всем на свете – от бананов до биткойна – Sequoia и другие инвесторы проглядели сложную паутину взаимосвязей двух компаний – Alameda и FTX. А ведь это был самый тревожный аспект и самый очевидный. 

Бэнкман-Фрид руководил и собственной трейдинговой фирмой Alameda, и открытой для публики биржей FTX. Было понятно, что бизнесмен захочет использовать FTX как дойную корову, чтобы поддержать Alameda на плаву. И неважно, задумывал ли Бэнкман-Фрид это с самого начала или просто предпринял последнюю попытку спасти Alameda.

Прибыль из воздуха и дружба с журналистами

В апреле 2022-го, выступая в подкасте Bloomberg Odd Lots, Бэнкман-Фрид объяснил, как с помощью токенов можно получать прибыль буквально из ничего. Его объяснение ошеломило ведущих. По их словам то, что он описал, было схемой, до мельчайших подробностей похожей на ту, в которой, как мы теперь подозреваем, участвовали FTX и Alameda. Цену на токены FTX, как говорят, поддерживала Alameda, которая использовала их в качестве обеспечения для финансирования собственной деятельности.

Не нужно иметь диплом MBA, чтобы знать, что леверидж – трейдинг за заемные средства – крайне рискованное занятие. Можно увеличить прибыль, а можно понести разрушительные потери.

Иллюстрация Getty Images / Анна Наконечная

Sequoia Capital опубликовала у себя на сайте статью, напоминавшую жизнеописания святого: с цитатами партнеров, описывающих то, какие добродетели они увидели в Бэнкмане-Фриде Фото Иллюстрация Getty Images / Анна Наконечная

Но Бэнкман-Фрид активно пропагандировал такую торговлю. На конференции Bitcoin 2021 он отмахивался от предупреждений о том, что эта торговая стратегия не подходит для рынка криптовалют. «Вы можете мне говорить, что леверидж – это плохо, – заявлял он. – Вот сами и верьте в это, а я останусь при своем мнении».

Не все детали еще ясны, но, похоже, именно леверидж стал причиной гибели Alameda.

Инвесторов, вливавших в FTX сотни миллионов, возможно завораживала мысль, что Бэнкман-Фрид станет первым в мире триллионером. Их энтузиазм не могли сдержать ни СМИ, ни регулирующие органы.

Банкман-Фрид был одной из звезд подкастов и конференций. Он появлялся на обложках журналов, в том числе Forbes, охотно раздавал журналистам комментарии и делал это точно к дедлайнам выхода статей.

Известность FTX стремительно росла, и мало кто задавался вопросом «почему?». Но Бэнкман-Фрид не просто выстраивал свой имидж в СМИ, он слилсяся с медиа. В июне New York Times сообщила, что он вложился в Semafor – медиа-стартап, основанный бывшими сотрудниками Times и Bloomberg.

Он также подружился с самым известным человеком в финансовой журналистике – Майклом Льюисом. Автор «Игры на понижение», по слухам, писал о Бэнкмане-Фриде свою новую книгу.

Теплые отношения с журналистами, которые Бэнкман-Фрид так культивировал, возможно, уберегли FTX от более пристального внимания.

Президент FTX Бретт Харрисон покинул компанию в конце сентября без объяснения причин. Этот шаг вызывал удивление. Но, например, журналисты TechCrunch расценили его нежелание говорить как повод снять шуточный ролик с его участием для TikTok, а не как возможность глубже вникнуть в причины, по которым он ушел. Другой репортер отказался от идеи расспросить Бэнкмана-Фрида о проблемах FTX и Alameda из-за дружеских отношений с основателем.

Государственных чиновников вундеркинд из FTX очаровал не меньше, чем журналистов. Они оценили то ли его щедрость (Бэнкман-Фрид пожертвовал около $40 млн на промежуточные выборы), то ли возможность из перейти с госслужбы в индустрию (в FTX для них были открыты все двери). Так или иначе, криптовалютный король имел друзей в Вашингтоне. За последний год он неоднократно выступал в Конгрессе по таким вопросам, как регулирование криптовалютных рынков. И, как показывают записи, лично встречался с председателем Комиссии по ценным бумагам и биржам Гэри Генслером.

В ходе одного из своих выступлений на Капитолийском холме Бэнкман-Фрид отметил прозрачность FTX для регуляторов, хотя вчера, 10 ноября, обвинил в проблемах компании «плохой учет банковских кредитов», из-за чего он якобы неправильно подсчитал леверидж FTX.

Первые подозрения

Однако не все купились на историю успеха FTX.

Опытный трейдер Марк Коходес, чей внутренний «детектор лжи» работал как часы, несколько месяцев бил тревогу. «Ничего не сходится, – говорил Коходес в интервью Forbes. – Я думаю, что на фоне Бэнкмана-Фрида великий махинатор Берни Мэйдофф будет выглядеть невинным, как Иисус Христос». Финансовая компания Orthogonal Credit, который ранее кредитовала Alameda Research, сообщила, что еще в начале этого года разорвала с ней отношения.

«В ходе дью-дилидженс Alameda команда выявила серьезные недостатки: снижение качества активов; непрозрачная политика в отношении капитала, ненадежная операционная и деловая практика, запутанная корпоративная структура, – говорится в твите Orthogonal Credit – Мы рассмотрели эти недостатки и решили разорвать отношения с Alameda».

Но желание верить в талант Бэнкмана-Фрида оказалось сильнее. Его видели тем вундеркиндом, который вместе с коллегами вроде гендиректора Alameda Кэролайн Эллисон работал день и ночь, чтобы завоевать рынок.

Миф о Бэнкмане-Фриде, культивируемый им самим, гласил, что он занимается криптовалютами не ради собственного обогащения. Они была способом накопить состояние, которое он хотел раздать на благо мира. Теперь, возможно, отдавать будет нечего.

Эпитафией к карьере криптовалютного короля может стать сообщение в Slack, которое Бэнкман-Фрид отправил на этой неделе сотрудникам.

«На следующей неделе мы будем повышать ставки, – говорилось в месседже. – Цель – поступить правильно по отношению к клиентам, инвесторам и ко всем вам, ребята. Только в гипотетическом мире – и только в нем, где все складывается потрясающе и никто не ошибается, я, возможно, стану инвестором».

Материалы по теме
Новый выпуск Forbes Ukraine

Новый выпуск Forbes Ukraine

Заказывайте с бесплатной курьерской доставкой по Украине