Сем Бенкман-Фрід, засновник криптобіржі FTX /Forbes
Категорія
Інновації
Дата

Кінець короля криптовалют. Що пішло не так у бізнесі FTX і чому ніхто з інвесторів не помічав проблем

Сем Бенкман-Фрід, засновник криптобіржі FTX Фото Forbes

Сем Бенкман-Фрід буквально зачарував інвесторів, журналістів та держчиновників. Вони не помітили, що за іміджем криптовалютного експерта та філантропа ховається людина, схильна до ризику та побудови сумнівних схем.

Forbes запустив YouTube-проєкт «Країна героїв». Дивіться новий епізод про ХЕРСОН після окупації

Зараз, коли аналітики намагаються докопатися до причин краху криптоімперії Сема Бенкмана-Фріда, всі починають розуміти, що тривожні дзвінки лунали звідусіль. І їх ніхто не чув.

Історія успіху Сема Бенкмана-Фріда була майже ідеальною. Усього за три роки FTX виросла з нуля в компанію вартістю $32 млрд. І тепер знову перетворилася на нуль.

Інвестори, політики, регулятори і, звичайно, журналісти – всі прогавили передумови для цього перетворення. У Бенкмані-Фріді з його кипучою енергією, нестримним оптимізмом і повною відкритістю всі бачили провідника в божевільний і незрозумілий світ криптовалют. Він міг пояснити найскладніші речі. Цей імідж припускав, що Бенкману-Фріду потрібно вірити на всі 100%.

Але він часто сам давав приводи сумніватися у своїй компетентності. У розмові з одним із засновників Carlyle Group та телеведучим Bloomberg Девідом Рубенштейном Бенкман-Фрід пояснив, навіщо він створив FTX. І його пояснення явно віщували загибель біржі.

Зроблено для себе

FTX, за словами самого бізнесмена, народилася з розчарування іншими біржами, яке він відчував у трейдинговій фірмі Alameda Research.

Alameda приносила багато грошей, але могла заробляти ще більше. Венчурні капіталісти не стояли у черзі, щоб інвестувати в компанію, яка налічувала трохи більше 20 трейдерів. Їх навіть не спокушало те, що Alameda нібито давала віддачу від інвестицій 100% на рік. За словами Бенкмана-Фріда, Alameda накопичувала капітал, «обʼєднуючи кредитні лінії».

В результаті цього – як на той час здавалося – геніального ходу FTX змогла вирішити свої проблеми простим та елегантним способом. Побудувавши власну біржу, Бенкман-Фрід отримав платформу, адаптовану до трейдерських потреб Alameda, та створив усі умови для залучення венчурного капіталу. FTX працювала під девізом «створено трейдерами для трейдерів».

Власною біржею «молодий геній» убив венчурних інвесторів наповал. Потрібні докази? Подивіться на престижну венчурну фірму Sequoia Capital – одного із найбільших інвесторів Бенкман-Фріда.

У вересні Sequoia Capital опублікувала у себе на сайті статтю, що нагадувала життєписи святого: з цитатами партнерів, які описують те, які чесноти вони побачили в Бенкмані-Фріді. Стаття називалася «У Сема Бенкмана-Фріда комплекс рятівника. І, можливо, у вас також». «Соромно визнати, але ми ніколи не намагалися звʼязатися із Семом, тому що думали, що ми йому не потрібні, – каялася в цій статті партнер Sequoia Мішель Бейлхе. – Я думала, що вони просто майнять крипту і зовсім не потребують інвесторів». Нещодавно Sequoia видалила статтю зі свого сайту.

Тільки пізніше Sequoia дізналася, що протягом усієї своєї пітч-сесії для інвесторів Бенкман-Фрід одночасно грав у відеоігри. І це був не єдиний випадок: у своїй статті про Бенкмана-Фріда Bloomberg стверджує, що під час виступу в Економічному клубі Нью-Йорка той грав у League of Legends.

За гарними словами Бенкмана-Фріда про додаток для торгівлі всім на світі – від бананів до біткоїна – Sequoia та інші інвестори пропустили складну павутину взаємозвʼязків двох компаній – Alameda та FTX. Адже це був найтривожніший аспект і найочевидніший.

Бенкман-Фрід керував і власною трейдинговою фірмою Alameda, і відкритою для публіки біржею FTX. Було зрозуміло, що бізнесмен захоче використовувати FTX як дійну корову, щоб підтримати Alameda на плаву. І неважливо, чи замислював Бенкман-Фрід це з самого початку, чи просто зробив останню спробу врятувати Alameda.

Прибуток з повітря та дружба з журналістами

У квітні 2022-го, виступаючи в подкасті Bloomberg Odd Lots, Бенкман-Фрід пояснив, як за допомогою токенів можна отримувати прибуток буквально з нічого. Його пояснення приголомшило ведучих. За їхніми словами, те, що він описав, було схемою, до найдрібніших подробиць схожою на ту, в якій, як ми тепер підозрюємо, брали участь FTX і Alameda. Ціну на токени FTX, як то кажуть, підтримувала Alameda, яка використовувала їх як забезпечення для фінансування власної діяльності.

Не потрібно мати диплом MBA, щоб знати, що леверидж – трейдинг за позикові кошти – вкрай ризиковане заняття. Можна збільшити прибуток, а можна зазнати руйнівних втрат.

Ілюстрація Getty Images / Анна Наконечна

Sequoia Capital опублікувала у себе на сайті статтю, що нагадувала життєписи святого: з цитатами партнерів, які описують те, які чесноти вони побачили в Бенкмані-Фріді Фото Ілюстрація Getty Images / Анна Наконечна

Але Бенкман-Фрід активно пропагував таку торгівлю. На конференції Bitcoin 2021 він відмахувався від попереджень, що ця торгова стратегія не підходить для ринку криптовалют. «Ви можете мені казати, що леверидж – це погано, – заявляв він. – Ось самі й вірте в це, а я залишусь при своїй думці».

Не всі деталі ще зрозумілі, але, схоже, саме леверидж спричинив загибель Alameda.

Інвесторів, що вливали в FTX сотні мільйонів, можливо, заворожувала думка, що Бенкман-Фрід стане першим у світі трильйонером. Їхній ентузіазм не могли стримати ані ЗМІ, ані регулюючі органи.

Банкман-Фрід був однією із зірок подкастів та конференцій. Він зʼявлявся на обкладинках журналів, зокрема Forbes, охоче роздавав журналістам коментарі та робив це до дедлайнів виходу статей.

Популярність FTX стрімко зростала, і мало хто ставив питання «чому?». Але Бенкман-Фрід не просто вибудовував свій імідж у ЗМІ, він злився з медіа. У червні New York Times повідомила, що він вклався в Semafor – медіа-стартап, заснований колишніми співробітниками Times та Bloomberg.

Він також потоваришував із найвідомішою людиною у фінансовій журналістиці – Майклом Льюїсом. Автор «Ігри на зниження», за чутками, писав про Бенкмана-Фріда свою нову книгу.

Теплі стосунки з журналістами, які Бенкман-Фрід так культивував, можливо, вберегли FTX від більш пильної уваги.

Президент FTX Бретт Харрісон залишив компанію наприкінці вересня без пояснення причин. Цей крок викликав здивування. Але, наприклад, журналісти TechCrunch розцінили його небажання говорити як привід зняти жартівливий ролик за його участю для TikTok, а не як можливість заглибитися у причини, через які він пішов. Інший репортер відмовився від ідеї розпитати Бенкмана-Фріда про проблеми FTX та Alameda через дружні стосунки із засновником.

Державних чиновників вундеркінд із FTX зачарував не менше, ніж журналістів. Вони оцінили чи його щедрість (Бенкман-Фрід пожертвував близько $40 млн на проміжні вибори), чи можливість перейти з держслужби в індустрію (у FTX для них були відчинені всі двері). Так чи інакше, криптовалютний король мав друзів у Вашингтоні. За останній рік він неодноразово виступав у Конгресі з таких питань, як регулювання криптовалютних ринків. І, як показують записи, особисто зустрічався з головою Комісії з цінних паперів та бірж Гері Генслером.

Під час одного зі своїх виступів на Капітолійському пагорбі Бенкман-Фрід відзначив прозорість FTX для регуляторів, хоча вчора, 10 листопада, звинуватив у проблемах компанії «поганий облік банківських кредитів», через що він нібито неправильно підрахував леверидж FTX.

Перші підозри

Проте не всі повірили в історію успіху FTX.

Досвідчений трейдер Марк Коходес, чий внутрішній «детектор брехні» працював як годинник, кілька місяців бив на сполох. «Нічого не сходиться, – говорив Коходес в інтервʼю Forbes. – Я думаю, що на тлі Бенкмана-Фріда великий махінатор Берні Мейдофф виглядатиме безневинним, як Ісус Христос». Фінансова компанія Orthogonal Credit, яка раніше кредитувала Alameda Research, повідомила, що ще на початку цього року розірвала з нею відносини.

«Під час дью-ділідженс Alameda команда виявила серйозні недоліки, такі як: зниження якості активів; непрозора політика щодо капіталу, ненадійна операційна та ділова практика, заплутана корпоративна структура, – йдеться у твіті Orthogonal Credit. – Ми розглянули ці недоліки і вирішили розірвати відносини з Alameda».

Але бажання вірити в талант Бенкмана-Фріда виявилося сильнішим. Його бачили тим вундеркіндом, який разом із колегами на кшталт гендиректора Alameda Керолайн Еллісон працював день і ніч, щоб завоювати ринок.

Міф про Бенкмана-Фріда, культивований ним самим, проголошував, що він займається криптовалютами не заради свого збагачення. Вони були способом накопичити статки, які він хотів роздати на благо світу. Тепер, можливо, віддавати нічого.

Епітафією до карʼєри криптовалютного короля може стати повідомлення у Slack, яке Бенкман-Фрід відправив цього тижня співробітникам.

«Наступного тижня ми підвищуватимемо ставки, – йшлося в меседжі. – Мета – вчинити правильно щодо клієнтів, інвесторів і всіх вас, хлопці. Тільки в гіпотетичному світі – і тільки в ньому, де все складається вражаюче і ніхто не помиляється, я, можливо, стану інвестором».

Матеріали по темі
Новий випуск Forbes Ukraine

Новий випуск Forbes Ukraine

Замовляйте з безкоштовною кур’єрською доставкою по Україні